第三章 集结的人们

法尔姆斯王国。

这个大国被称作西方诸国的门户。

东方帝国跟西方诸国没有直接进行贸易。以现状来看,国与国之间没有金钱来往,只有大盘商以个人名义买卖特产。

这些交易大多透过矮人王国──武装大国德瓦岗进行。虽然德瓦岗是武装大国,却拥有中立都市的面貌,透过德瓦岗进行贸易也获得双方阵营默许。

此外,法尔姆斯王国的国土还与矮人王国相连。不走朱拉大森林,西方诸国要前往矮人王国就只能通过法尔姆斯王国。

与其经过有危险魔物栖息的朱拉大森林,不如走法尔姆斯王国会更安全,就算付高额关税还是比较划算。商人都选这条路走可说理所当然。

换句话说,不只珍贵的东方帝国商品,品质优良的矮人制装备也得经法尔姆斯王国卖到西方诸国。

因此,法尔姆斯王国的首都马利斯聚集来自世界各国的人,变成一个有名的商业都市。才会被称为西方诸国的门户。

基于上述原因,法尔姆斯王国的国库由于交易品高额关税,还有对花钱不手软的商人提供服务的服务业之税收,聚集了莫大的财富。

在西方可争一二的丰饶之国──这就是法尔姆斯王国。



尼德勒•麦格姆伯爵很愤慨。

法尔姆斯王国确实是丰饶的大国。然而,虽说中央政府资金雄厚,被分配到边境领土的贵族却与之无缘。财富全都集中于中央,没有重新分配,尼德勒•麦格姆伯爵该缴的税从未轻减。必须比照其他国家,按农作物收获量高低课税。

尽管如此,要从森林的威胁中保卫国土,这等防卫任务都以严苛的责任与义务形式堆在他身上。

尼德勒伯爵之所以愤慨,全都是对这样的中央政府不满。

「怎么会有这么离谱的事!」

想起刚才财政大臣说过的话,他忿忿地咒骂出声。

光是回想就觉得生气。

『「暴风龙」的威胁已经消灭。有鉴于此,中央政府发放的特别对策补助款从今天开始停拨。』

说完这些话,对方单方面结束会谈。尼德勒被中央政府叫去,还等了三个小时,最后只有这样。

确实,先前那些补助款很有帮助。

伯爵的领土跟朱拉大森林相连,位于法尔姆斯王国边境,是防卫要地。但这不只是边境地带的问题,更是法尔姆斯王国全境的问题才对。

「还一副施了天大恩惠的模样,这算什么!」

伯爵气炸了,心里想的事情不禁脱口而出。尼德勒•麦格姆伯爵对这样的自己无计可施,开始思考今后该怎么经营自己的领土。


过去「暴风龙」维尔德拉虽然被封印了,但只要牠还是特S级威胁,就无法放置不管。所以中央政府才会拨特别对策补助款给边境领地。如今「暴风龙」消灭的事公诸于世,取消特别对策补助款可以说合情合理。

然而,这个时间点不对。

「暴风龙」对魔物来说也是一种威胁。这个威胁消失代表一种意思,那就是没了支配者,魔物的活动会更加频繁。

必须进一步强化边境地带的警备工作,补助款却在这个节骨眼上中断。

尼德拉伯爵愤慨的原因在此。


中央政府也有他们的一套说词,但这些对尼德勒伯爵来说一点也不重要。

今后该怎么守护领土才好……

雇用佣兵要花钱。自由公会的冒险者在紧要关头又派不上用场。

原本应该要由中央政府支持他们,政府却完全状况外,都是一些无能分子。

万一尼德勒•麦格姆伯爵领被魔物大军吞噬,他们将丧失周边诸国和大商人的信赖。到时候最头痛的不是别人,正是默许这一切发生的中央政府……

尼德勒伯爵先将自己的责任撇到一旁,东一句西一句地臭骂中央政府。接着心情似乎比较好了,在马车里悠悠地叹了一口气。

最后的希望只剩王族,不过……一想到国王的脸,伯爵就绝望。那个贪婪的国王根本不管边境领主是死是活吧。讲这种话大不敬,但尼德勒伯爵当真这么想。

少了「暴风龙」当名目,今后搞不好还会增加课税额度。

尼德勒•麦格姆伯爵该面对的只有中央和朱拉大森林。不需戒备其他国家的侵略行动,所以没有常驻军队的必要。事实上,伯爵领的军队只负责对付魔物和魔兽,是充其量不过百名骑士的小规模集团。

一想到这件事,尼德勒就摆出苦瓜脸。

老实说,尼德勒伯爵一直拿特别对策补助款中饱私囊。

「暴风龙」维尔德拉被封印后,中央就一直拨给特别对策补助款,要他严加警戒朱拉大森林。可是根据方才提的原因,这个地方不需要保有大规模的军队,足以应付魔物就行了。

尤其这十几年来自由公会逐渐抬头,用极低费用就能摆平魔物。

这次事情会变成这样,一方面也是因为尼德勒伯爵怠忽职守,才会自作自受。

虽然他有自知之明,心中的苦楚还是无法抹灭。


事情的开端要从西方圣教会发通知讲起。

西方圣教会透过魔法通信正式发表「暴风龙」消灭的事,尼德勒伯爵才知道自己不行动不行了。

西方圣教会跟神圣法皇国鲁贝利欧斯的国教挂在一起。视唯一神祇鲁米纳斯为绝对神权,是在西方诸国广受信奉的宗教本部。

西方圣教会拥有广大信众是有原因的。

传说中每个人的战斗力都超越A级,堪称最强骑士──圣骑士(Holy Knight)就隶属该组织,世人相信他们是对付魔物的高手。

教义以歼灭魔物为宗旨,小国有难以应付的魔物现身,圣骑士团(Crusaders)就会前往协助。

他们是出自「善意」集结的组织,发表内容肯定不会有诈。

既然西方圣教会都警告大家要小心魔物蠢动了,他们就该做好心理准备。

尽管尼德勒伯爵心不甘情不愿,他还是决定增强骑士团的战力。

单看朱拉大森林的警戒任务,只靠百名骑士不成问题。不过,一旦遇到魔物失控,那些人力就形同虚设,这是一大问题。

不能动骑士团──这是尼德勒伯爵做出的结论。

他拿紧急状态当理由把退役人员叫回,成功聚集高出一般情况三倍的人马。

然而,光只是这样依然令人担忧。魔物们要构筑新秩序,至少得花上十年。光拜托退役人员,要撑过往后十年还是很难。

聘雇自由公会的冒险者又会压迫财政。

发布紧急招集令是最后手段,如今只能期待大家自愿参与了。

冒险者会接讨伐森林周边魔物的工作,依据危险度的分级评价而定,有时会索取昂贵的费用。要他们平日里就常驻在这里,根本连想都不用想。

话虽如此,最坏的情况下还是可以考虑委托自由公会。尼德勒伯爵的确挪用那些补助款,却不至于对领地的营运造成逼迫。因为那些钱顶多只供他玩乐。

趁退役人员回归骑士团,他得把握时间培育新人──以上是尼德勒伯爵的想法。

他尽可能地想出一个临时的因应对策。

都这个节骨眼了,现在不是对金钱吝啬的时候,不单只有补助款,他甚至动用自己的财产。后来事情总算有点眉目──中央却在此时召他回去。

接着中央就告诉他,要取消特别对策补助款。怪不得尼德勒伯爵气成这样。

他一直怠忽职守,还拿资金中饱私囊,照理说一点都不值得同情……

待在返回自身领土的马车里,尼德勒伯爵继续为今后的对策伤神。

尼德勒伯爵满脑子都是补助款断炊的事,无暇想像后面还有更大的难题在等着……



他终于回到自己的领地里,那里有件事等着他,是领土内的自由公会分会长弗朗兹发出会面申请。

尼德勒伯爵也得商量今后保卫领土的事,所以他应允对方的申请,决定隔天跟对方谈谈。

弗朗兹咄咄逼人地说情况已经十万火急了、由不得他们从长计议,那态度实在很强硬,但他平常给人沉稳的印象,这次会这么吓人着实令尼德勒伯爵耿耿于怀。他有一种不祥的预感,才会跳过原本应该要有的手续,准许他跟自己会面。

而后,在讨论会上……

「目前尚不确定这个情报有多少可信度,但猪头帝(半兽人王)已经出现了──」

弗朗兹匆匆

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